Panorama étnico de los Tehuelches

Panorama étnico de los Tehuelches

Tomado del libro: “Los Tehuelche” de Irma Bernal y Mario Sánchez Proaño

“Identificar a cada uno de los diferentes grupos de cazadores que habitaron en los territorios australes desde el siglo XVI en adelante no es una tarea sencilla.

Tengamos en cuenta que la terminología utilizada en las fuentes para referirse a ellos es muy variada y confusa. En la mayoría de los casos no nos revelan el nombre que estos pueblos se daban a sí mismos, sino aquellos con que los designaron los europeos intrusos u otros vecinos indígenas como los araucanos, razón por la cual es muy común que un mismo pueblo sea designado con diferentes nombres o que uno solo de esos nombres sea utilizado con diferentes acepciones.

Como consecuencia de esto es el hecho de que usemos comúnmente un nombre de origen araucano para designar a estos cazadores australes. Efectivamente, la designación de “Tehuelche”, que significa “hombres bravíos”, les fue adjudicada por los araucanos en alusión a la actitud de esos cazadores cuando se disputaban los territorios y mujeres.

Pero no solamente hemos adoptado una palabra araucana para designarlos sino que además se usa la palabra con diferentes alcances. Así es como en ocasiones se usa para designar a todos los cazadores de Pampa, Patagonia y Tierra del Fuego, y en otras para designar solamente a los que habitaban al sur del río Chubut, a quienes por otra parte se les llama “patagones”, nombre con que los designaron los primeros europeos que llegaron a esa región austral.

El problema se agudiza cuando además del intento de identificar a los grupos, pretendemos valernos de las fuentes orales o escritas para reconocer sus áreas de influencia en distintas épocas. Si tenemos en cuenta que tanto sus características socio-culturales cuanto sus áreas de expansión fueron variando con el tiempo, y quienes nos suministran información sólo tienen, o han tenido, un conocimiento parcial de ellos y su dinámica, además de, generalmente, desconocer el idioma nativo como para interpretar correctamente sus dichos y relatos, no podemos dejar de advertir las limitaciones de esas fuentes cuando llega el momento de reconstruir el mosaico étnico de la región

Siguiendo a Rodolfo Casamiquela, uno de los estudiosos que más conoce sobre el tema, convendremos en llamar “Tehuelche” a todos los cazadores que en momento de la llegada de los europeos habitaban la región conocida como pampeana, Patagonia y Tierra del Fuego (con exclusión explicita de Yamana y Alakaluf también habitantes de esta última pero específicamente “pescadores” y sólo ocasionalmente cazadores).

Entre los cazadores continentales podemos distinguir los “Tehuelche Septentrionales” que habitaban al norte del río Chubut, y los “Tehuelche Meridionales” que se desplazaban al sur del mismo y que, como ya hemos visto, también fueron llamados “Patagones”.

Dentro de estos dos subgrupos pueden distinguirse diferentes expresiones locales que a lo largo del tiempo fueron variando sus características y hábitat.

Entre los “Tehuelche Septentrionales” uno de los grupos locales mejor identificado es el de los que se llamaban a sí mismos “Gununa Kena”, también conocidos como “Puelches” o “Serranos”. Hacia el siglo XVI éstos se desplazaban por Tandilia y Ventania, por los territorios comprendidos entre el río Colorado y el río Negro hasta el centro de Chubut. En épocas posteriores se fueron replegando hacia al sur.

Por encima del territorio de los “Gununa Kena”, al oeste y sur de la actual ciudad de Buenos Aires los europeos al llegar se encontraron con el grupo denominado los “Querandíes”. Hacia el siglo XVII los cronistas que intentaban referirse a los pueblos que habitaban esa región ya no hablaban de ellos sino de los “Pampas”. El origen de los “Querandíes” y los “Pampas”, así como la relación que los une entre sí y a su vez a ambos con los “Gununa Kena”, fue y es objeto de tanto de investigaciones como de polémicas.

Los estudios de Casamiquela parecerían demostrar que los “Querandíes” que encontraron los europeos en el siglo XVI, pueden ser considerados “Tehuelche” por sus características físicas y culturales. Por otra parte estos mismos estudios nos conducen a pensar que esos querandíes fueron los ancestros de los pampas y que lejos de pertenecer a grupos étnicos diferentes, ambos participaban del mismo sustrato de lo gununa kena formando parte junto con ellos del conjunto de los “Tehuelche Septentrionales”.

Entre los “Tehuelche Meridionales”, el grupo mejor conocido es el de los que se denominaban a sí mismos “Aonikenk”. Hacia el siglo XVI estos habitaban los territorios comprendidos entre el río Gallegos y el estrecho de Magallanes, pero en épocas posteriores llegaron a desplazarse por toda la Patagonia.

La identificación de los grupos de “Tehuelche Meridionales” que habitaban entre el río Chubut y el río Gallegos es todavía motivo de estudio.

En la Tierra del Fuego podemos diferenciar dos grupos de cazadores, ellos eran los “Selknam” y los “Hausch”. Los primeros habitaban el centro y norte de la isla y se subdividían a su vez en una subagrupación situada al norte y otra que habita las zonas montañosas y boscosas de más al sur. Los “Hausch” vivían en el extremo sureste de la isla y cuando los europeos llegaron a ella, ya estaban en vías de extinción.

El panorama étnico de estos cazadores “Tehuelche” fue sumamente cambiante y los araucanos y blancos que desde el siglo XVI empezaron a ejercer un importante papel en esa dinámica, contribuyeron a acelerarla”.

Aborígenes en Magallanes